Fracking: nuevo estudio de impactos contra la salud

Un nuevo estudio de la Colorado School of Public Health  muestra que la contaminación del aire causada por la fractura hidráulica puede tener consecuencias en la salud de quienes viven en el entorno de las instalaciones en las que se utiliza esta técnica.

Noticia en castellano: Tendencias de la Ingeniería

      El fracturamiento hidráulico en los pozos de gas es nocivo para la salud humana

Las emisiones generadas por esta práctica pueden incrementar los riesgos de distintos problemas de salud en la población cercana, revela un estudio

 

Ingenieros e investigadores de la University of Colorado Denver, Estados Unidos, han logrado determinar a través de un reciente estudio que las emisiones hacia la atmósfera que se registran cerca de sitios de fracturamiento hidráulico o fracking en pozos gasíferos podrían conllevar un riesgo para la salud de las personas ubicadas en las áreas circundantes. Las emisiones, que contienen hidrocarburos como el benceno, contribuirían contribuir al surgimiento de problemas de salud agudos y crónicos. Por Pablo Javier Piacente.

Una investigación desarrollada en la Colorado School of Public Health, perteneciente a la University of Colorado Denver de Estados Unidos, ha permitido constatar que las tareas de fracturamiento hidráulico en pozos gasíferos dan lugar a la generación de emisiones contaminantes capaces de provocar diferentes problemas de salud en la población cercana a los yacimientos. La contaminación del aire puede incrementar el surgimiento de patologías agudas y crónicas, debido a los efectos provocados por el benceno y otras sustancias.

El fracking o fracturamiento hidráulico es una práctica que se emplea en muchos yacimientos de gas en todo el mundo, para lograr extraer con mayor facilidad los recursos no convencionales, que se encuentran a grandes profundidades y bajo rocas de gran dureza. Sin embargo, distintas organizaciones ecologistas y otros actores sociales siempre han criticado el posible impacto negativo de estas prácticas sobre el medio ambiente y la salud humana.

Según Lisa McKenzie, autora principal del estudio y directora del grupo de investigación, los datos recogidos muestran que es imprescindible incluir el tema de la contaminación del aire en el debate sobre el desarrollo del gas natural, sobre todo cuando deben realizarse tareas de fracturación hidráulica.

El mencionado estudio será publicado en una próxima edición de la revista especializada Science of the Total Environment, y ha sido difundido a través de una nota de prensa de la University of Colorado Denver, un artículo de Science Daily y un post de erierising.com, que recoge el informe titulado “Human Health Risk Assessment of Air Emissions from Development of Unconventional Natural Gas Resources”.

Datos concretos

La investigación incluye tres años de trabajo, en los cuales se hallaron una serie de hidrocarburos potencialmente tóxicos en el aire en cercanía de los pozos, incluyendo benceno, etilbenceno, tolueno y xileno. El benceno ha sido identificado por la Agencia de Protección Ambiental (EPA) de los Estados Unidos como un fuerte carcinógeno, mientras que la información sobre la toxicidad de otros productos químicos hallados es aún limitada.

Los especialistas sostienen que los resultados del estudio muestran que los impactos en la salud de las emisiones al aire debido a la explotación de gas natural bajo técnicas de fracturación hidráulica es mayor para los residentes que viven cerca de los pozos. El mayor impacto en la salud ocurre en un plazo relativamente corto después de la terminación del pozo.

Esto se debe a la exposición a trimetilbencenos, hidrocarburos alifáticos y xilenos, que en todos los casos tienen efectos negativos sobre aspectos neurológicos o sobre el sistema respiratorio, según el estudio. En un principio, estos efectos podrían incluir irritación en los ojos, dolores de cabeza, dolor de garganta y dificultad para respirar, pero podrían evolucionar con el tiempo hacia patologías más severas.

Según el informe que resume los resultados de la investigación, también se calcula un mayor riesgo de cáncer para las personas residentes en zonas cercanas a los pozos, en comparación con los pobladores que residen a mayor distancia. En ese marco, se destacó que el benceno es el principal contribuyente en el incremento del riesgo de cáncer.

La necesidad de reducir emisiones

La presente investigación se centró especialmente en las personas que viven a una distancia media de 800 metros de los pozos gasíferos en los cuales se llevan adelante técnicas de fracturación hidráulica, en respuesta a la rápida expansión del desarrollo del gas natural en la zona rural del Condado de Garfield, en el oeste de Colorado, Estados Unidos.

Estos trabajos se realizan en varias etapas, en las que las empresas hidrocarburíferas mezclan agua con productos químicos y arena para crear una solución destinada a inyectarse a alta presión en los yacimientos, simplificando así la extracción de los hidrocarburos no convencionales, en este caso la liberación del gas natural.

El Condado de Garfield pidió la colaboración de la Colorado School of Public Health para evaluar los potenciales impactos en la salud humana de los trabajos realizados en los pozos de la zona, concretamente en un sector con una población de alrededor de 5.000 personas. McKenzie y sus colaboradores utilizaron la metodología estándar de la EPA para estimar las repercusiones en la salud y concretamente el aumento en el riesgo de contraer cáncer debido a la exposición a los hidrocarburos.

El informe concluye que los riesgos son mayores para las personas que viven más cerca de los pozos, e insta a una inmediata reducción de las emisiones a la atmósfera. Al mismo tiempo, se continúa trabajando para estimar con mayor precisión la toxicidad de otros hidrocarburos asociados con el desarrollo del gas natural y la fracturación hidráulica.

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Study shows air emissions near fracking sites may impact health

March 19, 2012

In a new study, researchers from the Colorado School of Public Health have shown that air pollution caused by hydraulic fracturing or fracking may contribute to acute and chronic health problems for those living near natural gas drilling sites.

“Our data show that it is important to include in the national dialogue on development that has focused largely on water exposures to hydraulic fracturing,” said Lisa McKenzie, Ph.D., MPH, lead author of the study and research associate at the Colorado School of .

The study will be published in an upcoming edition of Science of the Total Environment.

The report, based on three years of monitoring, found a number of potentially toxic petroleum hydrocarbons in the air near the wells including benzene, ethylbenzene, toluene and xylene. Benzene has been identified by the as a known carcinogen. Other chemicals included heptane, octane and diethylbenzene but information on their toxicity is limited.

“Our results show that the non-cancer health impacts from air emissions due to natural gas development is greater for residents living closer to wells,” the report said. “The greatest corresponds to the relatively short-term, but high emission, well completion period.”

That’s due to exposure to trimethylbenzenes, aliaphatic hydrocarbons, and xylenes, all of which have neurological and/or respiratory effects, the study said. Those effects could include eye irritation, headaches, sore throat and difficulty breathing.

“We also calculated higher cancer risks for residents living nearer to the wells as compared to those residing further [away],” the report said. “Benzene is the major contributor to lifetime excess from both scenarios.”

The report, which looked at those living about a half-mile from the wells, comes in response to the rapid expansion of natural gas development in rural Garfield County, in western Colorado.

Typically, wells are developed in stages that include drilling followed by , the high powered injection of water and chemicals into the drilled area to release the gas. After that, there is flowback or the return of fracking and geologic fluids, hydrocarbons and natural gas to the surface. The gas is then collected and sold.

Garfield County asked the Colorado School of Public Health to assess the potential health impacts of these wells on the community of Battlement Mesa with a population of about 5,000.

McKenzie analyzed ambient air sample data collected from monitoring stations by the Garfield County Department of Public Health and Olsson Associates Inc. She used standard EPA methodology to estimate non-cancer health impacts and excess lifetime cancer risks for hydrocarbon exposure.

McKenzie noted that EPA standards are designed to be public health proactive and may overestimate risks.

“However, there wasn’t data available on all the chemicals emitted during the well development process,” she said. “If there had been, then it is entirely possible the risks would have been underestimated.”

The report concludes that health risks are greater for people living closest to wells and urges a reduction in those air emissions.

McKenzie said future studies are warranted and should include collection of area, residential and personal exposure data where wells are operating. Additional studies, she said, should also examine the toxicity of other hydrocarbons associated with natural gas development.

More information: The study is entitled “Human Health Risk Assessment of Air Emissions from Development of Unconventional Natural Gas Resources.” It was accepted for publication in March by Elsevier Science Ireland Ltd.

Provided by University of Colorado Denver

Extraído de: PHYSORG.COM

Referencia en la web de la Universidad de Colorado

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