Riesgos para la salud de los trabajadores en la fractura hidráulica

Dos organismos gubernamentales estadounidenses, el “Occupational Safety & Health Administration” (OSHA) y el “National Institute for Occupational Safety and Health” (NIOSH) han advertido recientemente de los riesgos que supone para la salud de los trabajadores en los pozos de extracción de gas por medio de fractura hidráulica la inhalación de sílice cristalina.

El Instituto Nacional para la Seguridad y Salud Ocupacional (NIOSH) identificó en recientes estudios de campo la exposición al sílice en el aire como un peligro para la salud de los trabajadores que participan en la realización de algunas operaciones de fractura hidráulica.

La sílice cristalina es un mineral común que se encuentra en la corteza de la tierra. Se encuentra principalmente en forma de cuarzo y es un componente importante de los materiales de arena, arcilla y piedra, utilizados para hacer productos de uso diario tales como hormigón, ladrillo y vidrio.

Sílice cristalina respirable es la porción de sílice cristalina que es lo suficientemente pequeña para entrar en las regiones de intercambio gaseoso de los pulmones si se inhala, lo que incluye las partículas con un diámetro aerodinámico menor de aproximadamente 10 micrómetros (micras).

Introducción

El fracturamiento hidráulico, o “fracking” es un proceso utilizado para “estimular” la obtención de gas en la industria del petróleo y del gas. No se trata de un nuevo proceso, pero su uso se ha incrementado significativamente en los últimos 10 años debido a la nueva perforación horizontal y la fractura hidráulica en varias etapas, y a las tecnologías que mejoran el acceso al gas natural y al petróleo. Se trata del bombeo de grandes volúmenes de agua y arena en un pozo a alta presión con el fin de fracturar el esquisto y otras formaciones rocosas, permitiendo que el petróleo y el gas fluyan en el pozo.

Estudios recientes de NIOSH sobre el terreno muestran que durante las operaciones de fractura hidráulica los trabajadores pueden estar expuestos al polvo con altos niveles de sílice cristalina respirable.

La información completa (en inglés) puede leerse en la web de EHS Safety News America

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